政治・経済

「地域に雇用を創る」、首都圏から6千人参加

 東日本大震災から3年数カ月、被災した農地に有機木綿を栽培する東北のコットンプロジェクトが2014年、4年目の活動を繰り広げている。綿栽培で農地を再生し、地域を活性化しようと始めた事業だが、栽培面積は宮城県で3カ所約3ヘクタール、福島県いわき市で25カ所2.7ヘクタールに広がった。効果は徐々に現れているが、課題も多く、息の長い取り組みが求められる。

 東北の最南部、太平洋に面したいわき市は、大震災による津波と原発事故、その1カ月後に発生した余震で全市が揺さぶられ、地域社会は危機に陥った。苦しむ被災農家を何とか支援しようと、有機農法で綿を栽培する活動「いわきオーガニックコットンプロジェクト」を立ち上げたのがNPO法人の「ザ・ピープル」(吉田恵美子理事長)だ。

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いわきで、コットンのポット苗をつくる作業が進む(女性は吉田恵美子理事長)

 吉田理事長に呼応して同市遠野町の耕作放棄地で有機綿を栽培するのが折笠農園だ。14年4月中旬、東北各地の大学生40人が同農園を訪問し土づくりに加わった。トラック10台分のモミ2トンを、畑にすき込む作業である。

 1週間後の週末には首都圏からボランティア17人が1泊2日で同農園を訪れ、ポットに播いた綿の種をハウスで育苗する「ポット播き」作業に加わった。種まき作業は5月中旬まで続き、6月中旬の追肥・草取り、7月の摘芯、9月の支柱立てを経て9月下旬〜10月の収穫というのが綿栽培の作業工程だ。

 12年4月から延べ1・5ヘクタールの農地で始まった同市の綿栽培の輪は農家や農業資材会社、学校、NPOなど25カ所に広がり、14年度には延べ2.7ヘクタールに増えた。12年度の収穫量300キロが、13年度には860キロに増えた。

 収穫した綿花は綿繰り機にかけ、綿を紡績工場に送り、Tシャツやタオルなどオリジナル商品を開発している。「新商品の開発を通じて地域に雇用の場を創出し、ひいては新産業づくりに結び付ける」のが、吉田理事長らの目標だ。

 このプロジェクトに参加したボランティア、援農支援者は2年間で6千人を超す。絶え間なく続く交流人口の拡大が被災地を元気付ける効果も予想以上に大きいようだ。

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