政治・経済

江崎利一氏の半生と松下幸之助との出会い

 昭和10年(1935年)のデビュー以来、大阪・道頓堀のシンボル的な存在であり続けたグリコの電光ネオン塔。両手を広げてゴールインするグリコランナーの姿はあまりにも有名だ。このネオン塔は、今年盆明けにいったん姿を消したが、10月には発光ダイオード照明に切り替わり復活を遂げるという。

 「一粒300メートル」という健康志向を唱え、キャラメルならぬグリコを開発。「江崎グリコ」を一流企業に育て上げた江崎利一は、明治15年12月に佐賀県神崎郡蓮池村で生まれた。干支は午。後年出会う松下幸之助の一回り上の苦労人で、意気投合した2人は〝文なし会〟を作り、仲間を集めて、しばしば知恵と交友の輪を広げていたらしい。

 佐賀県と言えば〝葉隠れ〟の地。鍋島藩は勉学を奨励したが、土地柄はさほど豊かではなかった。江崎は薬種業の家の長男として生まれるが、兄弟は姉2人・弟1人・妹2人と多く、「暮らしは貧しかった」という。ゆえに、少年期の江崎は働き詰め。早朝からの塩売りに始まり、日中は薬の販売、そして登記の代書——。やがて、徴兵検査に合格し、日露戦争勃発により看護卒として小倉師団に召集される。ところが現地野戦病院での看護中に被弾して手を負傷。内地送還・除隊になり、150円もの慰労金をもらったとか。

 その後、家業に専念するが、明治40年の春、念願だった商売の都・大阪見物に出掛け、道修町で大量仕入れの利幅の大きさに魅入られた。以来、旧正月の2月になると必ず大阪に出向き、格安品の仕入れに精を出した。また、当時流行していた葡萄酒にも着目。長崎の外国人から樽で葡萄酒を仕入れ、空瓶に詰め替えて販売する一方、量り売りでも大いに稼いだ。この成功を機に、弟を責任者にして大阪に店舗を構えた江崎。進路の一大転機は、大正9年3月に起きた世界大恐慌とともに訪れる。当時を江崎はこう語っている。

 「恐慌の予感から縮小均衡を図っていた僕らはほとんど無傷。恐慌勃発の前年に、有明海近くの筑後川堤防沿いで、輸出用牡蠣の干し身作りの現場と出会い、煮汁を貰い受けてグリコーゲンの栄養価を調べていたんです」

 江崎グリコは、このときを起源とする。

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