政治・経済

 今年のノーベル物理学賞は、青色発光ダイオード(青色LED)を発明した日本人3氏に決まった。2年ぶりの日本人受賞に湧く中にあって、今回の顔触れは、政府にとっても、また経済界にとっても手放しで喜べないものとなった。

問題児の「貢献度3分の1」に安堵

 周知のように、ノーベル物理学賞受賞が決まったのは名城大学教授(名古屋大学名誉教授)の赤崎勇氏、その弟子で名古屋大学教授の天野浩氏、そして米カリフォルニア大学サンタバーバラ校教授の中村修二氏だ。中村氏は米国の市民権を取得しており、厳密には日本人受賞者とは言えない。

ノーベル賞を受賞した中村修二教授

ノーベル賞を受賞した中村修二教授(Photo/AFP=時事)

 エジソンが発明した白熱電球を置き換えるほどの影響力を持つ青色LEDは、早くからノーベル賞の有力候補と目されてきた。しかし発明が実用化され、新市場が開けても、なかなか受賞は実現しなかった。科学技術関係者によれば、受賞できない理由として考えられるものは大きく2つあった。

 ひとつは、中村氏の陣営と赤崎氏の陣営が激しい特許紛争を繰り広げていたこと。中村氏は日亜化学工業の元社員。一方、赤崎氏は豊田合成と組んで青色LEDの開発に従事した。日亜化学と豊田合成は、それぞれ自社の技術が侵害されたと主張した。

 赤崎氏の側が一歩早く青色LEDの開発に成功したが、輝度の高い照明に使える能力を持つ半導体結晶膜の生成に成功したのは中村氏が先だったとされる。特許紛争の中で新たな事実が出てくる可能性を排除できないため、受賞者を選ぶスウェーデン王立科学アカデミーとしても慎重な態度を崩せなかったという。

 もうひとつの理由は、半導体を直接光らせるLEDの原理を発明したのは赤崎氏でも中村氏でもないことである。ノーベル賞は前人未踏の科学的発明を尊ぶ。LEDの原理の発明と、それを改良して初めて青色の発光に成功したことのどちらに重点を置くか、科学行政の専門家でも難しい判断だったようだ。

 ノーベル賞の自然科学3賞は、最大3人が受賞するが、その比率は対等ではない。2008年に南部陽一郎氏(米国籍)、小林誠氏、益川敏英氏の3氏が物理学賞を受賞した時の貢献度は南部氏が2分の1、小林氏、益川氏がそれぞれ4分の1ずつで、賞金も、その比率で分割された。

 もしLEDの原理そのものが受賞対象となれば、日本人の貢献度は低く算定される。逆に青色LEDだけが対象なら、中村氏の貢献度が高くなることが予想された。

 今回の受賞は、特許紛争が落ち着いたことがひとつのきっかけといわれる。対象となったのは「高輝度で省電力の白色光源を可能にした青色発光ダイオードの発明」。貢献度は赤崎氏とその弟子の天野氏、それに中村氏で3分の1ずつだった。赤崎氏が青色LEDを発明した名大教授時代に、大学院生だった天野氏にまで受賞者を広げた。

 このため、「青色LEDの発明は、赤崎氏側に大きな比重があると選考委員会が判断した」(科学技術関係者)と受け止められている。政府や財界の一部が「安心した」と漏らすのは、この受賞比率についてなのだ。

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