政治・経済

2014年はロボットの産業化・実用化に向けて一歩前進した1年だった。ロボットはSFの世界の夢物語だったが少しずつ現実に近づこうとしている。ソフトバンクがパーソナルロボット「Pepper」を発表した場で、孫正義社長は「25年間この日が来ることを夢見てきた」と語った。

人の役に立つものとしてロボットが発展

笑顔で「Pepper」を発表する孫正義ソフトバンク社長

笑顔で「Pepper」を発表する孫正義ソフトバンク社長

 昨今の日本の電機メーカーの低迷により、日本のエレクトロニクスの技術力が揺らいでいる感があるが、その一方で日本の技術力を生かす形で新事業を創出する動きがある。その1つがロボット事業だ。

 ロボットはSFでは兵器として描かれることが多いが、身近な存在としてのロボットは、基本的に人の役に立つものである。ロボットの実用化はある意味で人の夢であり、その夢が少しずつ現実に近づいている。

 ロボットは大別すると、アシストスーツなど人の作業を支援する補助器具的なものと、災害救助や保守点検用など自律で行動するものがある。2014年は双方ともに実用化や産業化の観点で大きな進展が見られた。

 支援型ロボットについては、アシストスーツの現場導入が始まっており、さまざまな実証を進めている。その中で一歩先を進むのが筑波大学発のベンチャーであるサイバーダインで、3月26日には東京証券取引所マザーズへの上場を果たした。医療・福祉用ロボットメーカーの株式上場は日本では初の事例。同社はロボットスーツ「HAL」を手掛ける。HALは、人が筋肉を動かすときに発する神経系の微弱な電流を感知し、それに基づきスーツを動かし人の腰部や脚部の動きを補助する。

 サイバーダインには大和ハウス工業が出資・販売サポートしており、上場式典には樋口武男・大和ハウス工業会長の姿もあった。樋口会長は、「世の中の多くの人々の役に立ち喜んでもらえるような商品」の1つとして、ロボットを挙げる。

樋口武男・大和ハウス工業会長

樋口武男・大和ハウス工業会長

 サイバーダインのサポートについて、樋口会長はサイバーダインCEOの山海嘉之氏と話をした時のことを次のように語る。「山海氏は『自分の研究を通じて世の中の多くの人々の役に立ちたいと思っている』と言いました。それならうちの相談役と同じ思想なので、大和ハウスがお手伝いしますと言いました」

 夢と夢が結び付いた形で、実用化への動きが加速している。HALは、11月に生活支援ロボットの国際安全規格「ISO 13482」認証を取得した。特に介護用での新しいデバイスの導入はさまざまな規制が厳しい。今回国際機関による安全認証を受けたことは、HALの安全性評価が高まり、普及に向けて大きく前進すると期待が高まっている。

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