文化・ライフ

松井稼頭央も阻まれたメジャーの壁

 「やめたほうがいい。中島(裕之)がダメだったんだし、失敗するほうが多い。阪神に残ったほうがいい」

 辛口で鳴る野球評論家の張本勲がTBSの番組でバッサリ斬り捨てた。

 海外FA権を行使し、メジャーリーグ挑戦を表明した鳥谷敬(阪神)のことである。

去就が注目される鳥谷敬内野手

去就が注目される鳥谷敬内野手

 周知のようにメジャーリーグにおける日本人野手の評価はピッチャーに比べると恐ろしく低い。

 とりわけショートに対する評価は低く、張本が「阪神に残ったほうがいい」と口にするのも、分からないではない。

 プロ11年目の2014年、鳥谷は自己最高の打率3割1分3厘をマークした。33歳という年齢を考えれば、「これが(メジャーリーグに挑戦できる)最初で最後のチャンス」という意識が強いのではないか。

 早大の同級生・青木宣親は今季、ロイヤルズの一員としてワールドシリーズに出場した。同級生の活躍に触発されたことは想像に難くない。

 鳥谷の一番、素晴らしい点は、屈強な体である。05年から10年連続で全試合に出場している。

 2塁ベース付近での接触の多いショートというポジションにあって、この数字は驚異的である。

 〝鉄人〟と言えば1987年に連続試合出場の〝世界記録〟をつくった元広島・衣笠祥雄の代名詞だが、ポジションがポジションだけに鳥谷も立派な鉄人である。

 しかし、メジャーリーグでの鳥谷の成功に太鼓判を押す球界関係者は少ない。これまで日本を代表するショートの多くが高い壁に阻まれてきたからである。

 その代表格が西武時代、7度のベストナインと4度のゴールデングラブ賞に輝いた松井稼頭央(現東北楽天)である。強肩、俊足、巧打。ほとんどの関係者が「メジャーで成功する日本人ショートは彼しかいない」と口を揃えた。

 だが、メジャーリーグの水は甘くなかった。メッツに入団した04年、相手ランナーのスライディングを受け、左すねを負傷した。2年目にはセカンドへのコンバートを余儀なくされた。

 メジャーリーグ7年間で通算615安打、102盗塁を記録した松井は決して失敗した選手ではない。07年にはロッキーズの一員としてワールドシリーズにも出場した。

 しかし、松井のメジャーリーグでのキャリアの大部分はセカンドで形成された。コンバートが吉と出たのである。

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