テクノロジー

 コミュニケーションロボットの開発で長年にわたるノウハウを蓄積しているのがNECだ。同社のコミュニケーションロボット「PaPeRo(パぺロ)」は1999年に最初のプロトタイプが完成。2005年の愛知万博ではチャイルドケアロボットとして注目を集めた。現在も進化を続けており、事業化に向けた取り組みを加速している。

早期にコンセプトを提示し、着実に開発を重ねる

 NECは、「コミュニケーションツールとして、パソコンや携帯電話の次のデバイスは何か」という観点から、1997年にロボットの開発プロジェクトをスタートさせた。NECのパーソナルロボット「PaPeRo(パぺロ)」は、音声認識や顔認識、音声合成機能を有し、人の顔を見分けて、話し掛けたり、ほかの人から預かったメッセージを伝えたりする。また、ホームネットワークのプラットフォームとして、住居内の家電の制御も行う。

「PaPeRo R500」(左)「PaPeRo Petit」とNEC ソリューションプラットフォーム統括本部マネージャーの石黒新氏

「PaPeRo R500」(左)「PaPeRo Petit」とNEC ソリューションプラットフォーム統括本部マネージャーの石黒新氏

 PaPeRoの本体は腕がない形状で、底面の車輪で走行。首の動きと音声、顔の表情で、意思を伝える。NECがこだわっているのは、フェーストゥフェースのコミュニケーションでは当たり前のことだが、人のほうを向くこと。

 NEC ソリューションプラットフォーム統括本部マネージャーの石黒新氏によると、「コミュニケーションを取る時に身振り手振りが必要なところはありますが、身振りがなくてもきちんと人のほうを向くことで相手にメッセージが伝わるのではないかと解釈しています」という。

 99年に最初の「R100」を発表。2001年に発表した「PaPeRo 2001」で、現在につながるコンセプトをある程度実現した。ただし、ロボットを作ることと動かすことでは別の問題がある。実際の動作環境を考えると、例えば家の中ではノイズが多かったり、移動に際しては段差があったりする。NECでは、以降もずっと研究開発を続けてきた。

 この間の成果として、03年発表の「PaPeRo 2003」は高い会話能力で、吉本興業のお笑い芸人・ぜんじろう氏と漫才を披露。ある程度作り込まれたコンテンツだったが、エンターテイメントの可能性を示した。また、05年には子どもとのコミュニケーション機能を強化した「チャイルドケアロボットPaPeRo」を愛知万博に出展し、好評を博した。06年には世界初のベビーシッターロボットとしてギネス記録に認定された。

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