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ザッケローニ監督率いる日本代表はW杯予選を突破できるか(写真:時事)

ザッケローニ監督率いる日本代表はW杯予選を突破できるか(写真:時事)

 楽観視はできないが、これで文句を言ったらバチが当たるだろう。

 2014年サッカーW杯ブラジル大会の組み分けが決まった。アルベルト・ザッケローニ監督率いる日本代表はコートジボワール、ギリシャ、コロンビアとともにC組に入った。

 最新のFIFAランキングはコロンビアの4位を筆頭にギリシャ12位、コートジボワール17位、日本47位。4カ国の中では日本が最も格下だが、これはあまり気にしないほうがいい。

 ちなみにホストカントリーで、W杯優勝5度のブラジルは10位。誰もコロンビアよりブラジルの方が弱いとは思わないだろう。

 C組4カ国のW杯での成績を見てみよう。

 コロンビア 出場4回、最高成績ベスト16(1990年)、3勝8敗2分け

 ギリシャ 出場2回、グループリーグ敗退、1勝5敗

 コートジボワール 出場2回、グループリーグ敗退、2勝3敗1分け

 日本 出場4回、最高成績ベスト16(02年、10年)、4勝7敗3分け

 このように戦績だけを見れば、日本が一番いいのだ。

 参考までに英国のブックメーカー「ウィリアム・ヒル」のC組突破オッズを紹介しよう。

 上から順にコロンビア1・22倍、コートジボワール2・00倍、日本2・25倍、ギリシャ2・87倍。

 トップから最下位までのオッズの幅はわずか1・65倍。実力が拮抗しており、どこにでもチャンスはあるとの見立てだ。〝どんぐりの背比べ〟と言うと聞こえは悪いが、全8組の中で、これだけ混戦が予想されるグループは他にない。

 日本は過去、W杯に4大会連続で出場しているが、初出場の98年フランス大会はアルゼンチン、06年ドイツ大会はブラジル、そして前回の12年南アフリカ大会にはオランダと、ホストカントリーとなった02年日韓大会以外はすべて「こりゃ、ちょっと勝てないな」と思われる相手がグループにひとつはいた。実際、以上のチームに日本はすべて負けている。

 ところが、今回はそういうチームがない。4チームの中では、頭ひとつ抜けていると思われるコロンビアについても、それほど恐れる必要はあるまい。

 コロンビアと言えば、忘れられないのが94年米国大会での破局だ。戦前、同国は戦力が充実していることに加え、開催国の米国に近いという追い風もあり、優勝候補に推す声も少なくなかった。

 なにしろ、前年の南米地区予選では、それまで33戦無敗だったアルゼンチンをたて続けに破ったのだ。しかもブエノスアイレスに乗り込んでのアウェー戦は、ワンサイドの5対0。この歴史的勝利に狂喜乱舞したコロンビア国内では20人を超える死者が出たという。

 メンバーもビッグネームがズラッと揃っていた。司令塔は南米年間最優秀選手賞に輝くカルロス・バルデラマ。ファウスティーノ・アスプリージャ、フレディ・リンコン、アドルフォ・バレンシアという三発の核弾頭が揃う攻撃陣は「世界最強」との評価さえあった。

 しかし初戦、ルーマニアに1対3と粉砕されると、ホストカントリーの米国にも1対2で敗れ、わずか2戦で決勝トーナメント進出の望みは潰えたのだった。

 米国戦でオウンゴールを献上したアンドレス・エスコバルは帰国後、凶弾に倒れた。賭博を開帳していた地下組織の仕業だといわれている。

 この事件が選手たちに与えた影響は測り知れない。下手を打てば命まで取られるのだ。これ以降、コロンビアは1度だけ本大会に出場したが、グループリーグで敗退している。代表チーム全体に巣食うトラウマはそう簡単に克服できるものではあるまい。

 決勝トーナメント進出を果たす上で、日本にとって最も大切なのは初戦のコートジボワール戦である。直近の対決は南アフリカ大会前にスイスで行なわれたテストマッチ。日本は0対2で敗れ、これをきっかけに「守りのサッカー」にシフトしたのである。

 ディディエ・ドログバ、ヤヤ・トゥーレら世界的なスターを要するコートジボワールには、今回も「アフリカ最強」の呼び声が高い。

 日本サッカー協会最高顧問の川淵三郎氏は「初戦のコートジボワール戦がすべて。ここに負ければ3連敗もあり得る。前回はカメルーンに勝って勢いに乗ったが、あの時のカメルーンはギャランティの問題などをめぐって協会と選手がもめており、一枚岩ではなかった。今回はよほど、心して戦わないと勝てない」と辛口のエールを送っていた。

 勝てそうもない相手はいないが、簡単に勝てる相手もいない。それを踏まえれば日本が入るC組は別の意味で〝死の組〟と言えるだろう。

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