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パ・リーグMVPに選ばれた田中将大選手(写真=時事)

パ・リーグMVPに選ばれた田中将大選手(写真=時事)

 新ポスティング・システムをめぐる日米の交渉が大詰めを迎えている。移籍先はまだ未定だが、東北楽天イーグルスのエース田中将大が来季メジャーリーグでプレーする可能性は日に日に高くなってきた。

 今季の田中のピッチングはパーフェクトだった。28試合に登板し、24勝0敗1セーブ、防御率1・27。昨季からの連勝記録は28。この先数年、いや数十年は破られそうにない大記録だ。

 沢村賞、MVP、最多勝、最優秀防御率、最高勝率、ベストナイン、ゴールデングラブ賞、ジョージア魂賞年間大賞とタイトルも、ほぼ総ナメにした。

 ポストシーズンゲームでも田中は2勝(1敗)2セーブをあげ、楽天初の日本一に貢献した。

 辛口で鳴る星野仙一監督も、田中に対しては手放しの褒めようだった。

 「私が今まで巡り合った中では最高の投手」

 日本球界ナンバーワン投手が海を渡るのは少々、寂しくもあるが、球団がポスティング・システムによる海外移籍を認めれば、それを阻止する手立てはない。

 では田中は、メジャーリーグでどのくらい活躍できるのか。入った球団にもよるが「2ケタ(勝利)を下回ることはないだろう」と、かつてメジャーリーグの球団に籍を置いた日本人スカウトは明言する。

 「ストレートの速さはメジャーリーグのローテーションピッチャーと同等だが、スプリットの切れとコントロールは頭ひとつ抜けている。年齢的にも、これから数年間がピーク。将来はダルビッシュ有(レンジャーズ)同様、サイ・ヤング賞が狙える逸材」

 ただし、と言葉を切り、不安材料も挙げる。

 「日本では一発のないバッターに対しては、6分から7分程度の力で投げていた。で、ランナーが出てからギアを切り換えていた。しかし、日本ではヒットで済んでいた球がメジャーリーグではホームランになる。アメリカの野球に慣れないうちは、何回か高い授業料を収めないといけないかもしれません」

 日本人メジャーリーガーのパイオニアと言えばドジャースやレッドソックスなどで活躍した野茂英雄だが、彼が口ぐせにしていたのが「キープ・ダウン(低めにボールを集める)」という言葉だった。

 スターターとクローザーは役割が違うとはいえ、田中が参考にすべきは今季、レッドソックスを6年ぶりの「世界一」に導いた上原浩治のピッチングだろう。

 レギュラーシーズンの成績は73試合に登板し、4勝1敗21セーブ、防御率1・09。ディビジョンシリーズ、リーグチャンピオンシップ、ワールドシリーズと3度もファイナルゲームの締めくくり役を担った。

 今季のNPBの主役が田中なら、メジャーリーグシーンで最も輝いた日本人は上原だった。

 上原のピッチングを見ていて感心するのは、高めに浮いたボールがほとんどないことだ。ストレートもスプリットも、まるで定規で測ったかのようにバッターのヒザから下に決まっていた。

 日本にいる頃から〝立ち投げ〟のようなフォームだった上原だが、海を渡ってから、さらに重心が高くなったように映る。米国の硬くて傾斜のきついマウンドを考慮して、今のフォームに落ち着いたのだろう。

 メジャーリーグで通算84セーブをあげた斎藤隆(現東北楽天)から、日米のマウンドの違いについて、こんな話を聞いた。

 「日本のマウンドは比較的、傾斜が緩やかです。こうした形状をいかすため、踏み込んだ時、(右投手は)左ヒザをグッと前に踏み出すように指導を受けます。実際、そのほうが〝球持ち〟は良くなる。

 ところが、この日本流の投げ方だと硬くて傾斜のきつい米国のマウンドでは、ボールが抜けていく。踏み出した前足で突っ張り、その反動を利用してテコの原理でバーンと上から上体を倒すような投げ方をしないとスピードも出ないし、ボールも低めに集まらないんです」

 周知のように田中はスタンスを広く取り、腕が遅れ気味に出てくる典型的な力投派のピッチャーだ。その安定感あるフォームはアマチュアのお手本と言っていい。

 しかし米国の硬くて傾斜のきついマウンドに、この投げ方がマッチしているかとなると話は別だろう。

 第2回WBCで日本代表の投手コーチを務めた山田久志が、いみじくもこんな不安を口にしていた。

 「松坂大輔も日本では重心を低くして投げていたが、アメリカのマウンドに合わなかったらしく最初のうちは〝ヒザが痛い〟〝内転筋が痛い〟とよく言っていた。力投派のピッチャーはアメリカのマウンドに慣れるまでに、ちょっと時間がかかるのかもしれないね」

 用意周到で鳴る田中だけに、既に先輩の斎藤あたりから、メジャーリーグのいろいろな情報を入手しているに違いない。

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