文化・ライフ

石垣優香

世界卓球団体選手権で活躍した石垣優香選手(写真/時事)

日本卓球女子のピンチを救った石垣優香

 

 世界ランキング1位の中国に完敗したとはいえ、31年ぶりの銀メダル。世界卓球団体選手権東京大会で女子日本代表が躍動した。

 今大会は長年、日本の卓球界を牽引してきた福原愛をケガで欠いていた。日本は世界ランキングこそ3位だが、福原不在とあっては「実質6、7位」(村上恭和監督)のチーム。石川佳純を飛車とするなら、角落ちか。

 福原の代役として準優勝に貢献したのが24歳の石垣優香である。チームではたったひとりのカットマンだ。

 世界の卓球シーンでは、ドライブ攻撃型が多数を占め、カットマンと呼ばれるカット主戦型は数少ない。前者が、球に順回転をかけて攻めるスタイルであるのに対し、カット主戦型は相手の打球にラケットを切るように当てて、逆回転で返す。ラリー戦に持ち込み、相手のミスを誘う戦法で、守備的と分類される。

 村上監督が石垣を起用したのは「台湾がカットマンに弱い」と見てとったからだ。台湾はグループリーグの最大のライバルとなる相手。彼女に〝台湾キラー〟としての役割を求めたのである。

 果たして石垣は指揮官の期待に見事、応えた。グループリーグでは台湾戦を含め、1番手を任された3試合すべてでストレート勝ちを収めた。

 3位決定戦を設けていなかったため、メダルをかけた戦いとなった準々決勝のオランダ戦では3番手でカットマン同士の対決となった。石垣の対戦相手リー・ジエは中国からの帰化選手。3月のドイツオープンでは1–4で敗れている。

 相手のエース格である彼女を1、2番手と予想していた村上監督は完全に裏をかかれたかたちとなった。エースの石川で第2試合を落とし、1対1で迎えた第3試合。3戦先勝の大会方式ゆえ、村上監督は最悪のシナリオが頭をかすめたという。

 しかし、結果は吉と出た。石垣はリー・ジエを3–1で撃破した。息を吹き返した日本は、オランダを3対2で下し、準決勝進出。2大会ぶりのメダルを確定させた。

 村上監督は語ったものだ。

 「オーダーでは完全に負けました。しかし、石垣が本当に頑張ってくれた」

 男女の卓球が五輪の正式競技に採用されたのは1988年のソウル五輪からだ。これまで日本のシングルスの成績はロンドン五輪での石川佳純の4位入賞が最高。過去7大会で表彰台に上った者はひとりもいない。

 一方で08年の北京五輪からダブルスにかわって始まった団体戦では健闘を見せている。北京五輪は4位入賞、12年のロンドン五輪では日本卓球史上初の五輪でのメダル(銀)を獲得した。

 今回の銀メダルは2年後のリオデジャネイロ五輪に向け、大きな弾みとなるはずだ。

 

日本卓球女子が中国打倒を果たすためには

 

 大会を終え、エースの重責を担った石川は、「チームワークで厳しい戦いを乗り越えられた」と語っていた。

 しかし、頂点に君臨する中国との差は歴然としている。大会前の個人の世界ランキングを見ても上位6人を中国勢が独占。今大会は世界ランキング1〜5位をそのまま送り込んできた。

 その結果、グループリーグから決勝までの7試合すべてを3対0で勝利。メンバーの誰ひとり星を落とさないという離れ技で連覇を達成した。

 日本が打倒・中国を果たすには、全体の底上げが欠かせない。ドイツオープン、スペインオープンとワールドツアーをダブルスで2大会連続優勝した平野美宇、伊藤美誠の中学生コンビやチリオープンでシングルスを制した高校生の前田美優といった10代の若手はもちろんのこと、石垣のようなスペシャリストタイプの育成も強化のカギとなってくるだろう。

 キーパーソンのひとりである石垣は将来への抱負をこう語る。

 「攻撃と守備のバランスを磨いて、中国選手に勝てるように努力していきたい」

 村上監督は、今大会の中国と個人の実力差を「石川が3対7ぐらいで、他は1対9」とみる。まだまだ遠い背中ではあるが、まずは日本が得意とする団体戦で勝負できるところまでたどり着きたい。指揮官は2年後のリオ、6年後の東京をこう見据える。

 「2年後は(全体で)3対7、4対6までに追い付いておきたい。そのぐらいまで迫っておけば勝つチャンスはある。実際、10年のモスクワでの世界団体でシンガポールが(決勝で)中国に勝った時はそんな状況。実力が上だったわけではない。そして20年東京五輪までに五分五分の力を身に付けて、金メダルを狙いたいと思っています」

 来年、中国・蘇州で行なわれる世界選手権は個人戦。今回は団結力で好結果を残したが、次回は個の力の伸長を見せつけたい。

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